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20世纪初哈萨克三玉茲的分布示意图。红色区域为大玉茲,橘红色区域为中玉茲,绿色区域为小玉茲

玉茲哈薩克語ٴجۇز/ Жуз)意“地區”,16世紀初哈萨克汗国分大、中、小三個玉茲,大玉茲稱右部,中玉茲稱左部,小玉茲稱西部。每個“玉茲”又包括若干部落,三個玉茲有三個小可汗,上面有大可汗。有趣的是,很多人認為哈薩克汗國在頭克汗時代才有三玉茲的說法。小玉茲是哈克納札爾汗時代他的兒子奧謝克所領部落組成(主要是諾蓋人奄蔡)[來源請求]这三个部落基本在历史上是独立发展的,根据中亚史纲研究,中小玉兹联系比较紧密,历史上关系较好,大玉兹则比较独立。

1723年,大玉兹和中玉茲向准噶尔汗国投降,小玉茲阿布勒海爾(他是賈尼別克汗的兒子乌斯克(Өсек сұлтан)之后裔。賈迪克是賈尼别克汗倒数第二个儿子)西逃。1730年9月阿布海依爾派使者到烏法,向沙俄遞交國書,請求併入俄國,获得批准。1729年阿布勒海爾统帅三玉兹大军在巴尔喀什以东取得胜利,将准噶尔赶回准噶尔汗国。1757年,在清朝攻灭准噶尔汗国的同年阿睦尔撒纳投靠阿布赉汗,清军攻入中玉兹。1757年阿布赉汗归顺清朝大玉茲部落定居愛唐蘇河附近(叉勒布什河東北)。中玉茲人後來遷居伊犁塔爾巴哈台

三玉茲由来的传说,大致:从前有个汗叫克孜勒阿斯兰(Қызыл Арыстан хан Kyzil arystan han, 红狮汗)新得一子,因身上有斑点,故取名为阿拉什(Алаш Alash, 突厥语斑纹的意思),红狮汗怕流言诽语,便将阿拉什遗弃。阿拉什长大成人,成了远近闻名的英雄。红狮王便唤阿拉什回自己身边,阿拉什不从。红狮王的参谋科坦拜便说服红狮王,派科坦拜的大儿子乌孙巴图尔Уйсун батыр Uisun batir)带300多名士兵为阿拉什效力,后又派科坦拜的二子波拉特,三子阿勒深各带300士兵加入阿拉什。阿拉什带领这一千人争战杀场,士兵每次冲锋都大喊:“阿拉什!”乌孙的军士为大玉茲,波拉特为中玉茲,阿勒深为小玉茲,加一起称为千人阿拉什(Алаш мин Alash min)。约九世纪阿拉什一词初次出现。阿拉什为哈萨克人代名词,也是哈萨克人战斗冲锋时的口号[來源請求]